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para los que no están perdidos

Los géiseres de Encélado

¡Feliz año nuevo 2012 desde errantesengris!

Encélado es la sexta luna más grande de Saturno y uno de sus satélites medianos helados (Saturno tiene unos 200 satélites, de los cuales solo 61 tienen orbitas seguras). Encélado tiene poco más de 500 km de diámetro, orbita a 240.000 km de Saturno y se encuentra lejos del Sol pero siempre ha llamado la atención de los científicos por diversos motivos: primero, es el principal proveedor de partículas de uno de los anillos de Saturno, concretamente el denominado Anillo E, segundo, presenta una superficie fuertemente alterado geológicamente pero de una manera muy peculiar y, tercero, es el satélite más brillante de todo el sistema solar.

Todos estos fenómenos tienen individualmente tiene su lógica pero, ¿cómo se explican a nivel global de Encélado?

Existe otro motivo mucho más especial que justifica el alto interés que proporciona Encélado: este brillante y tremendamente helado mundo puede ser el refugio más probable de la vida aparte de la Tierra.

¿Quieres saber más acerca de los misterios de Encélado?

A pesar de ser un cuerpo espacial tan pequeño, Encélado es el cuerpo más brillante de todo el sistema solar. Esto es debido a su superficie helada que hace que tenga un albedo de prácticamente la unidad.  El albedo es la razón entre la energía luminosa que una superficie difunde por reflexión y la energía incidente sobre ella misma. O sea, que Encélado devuelve casi toda la energía procedente del Sol que choca contra su superficie. Eso explica, junto con su distancia al Sol, que su superficie se encuentre congelada y sea tan brillante.

La superficie del satélite evidencia claramente que existe actividad tectónica. La sonda Voyager 2 tomó allá por los 80 fotografías con las que se ha estudiado su geología y se aprecian arañazos en la superficie lunar así como grandes cañones (130 km de largo por 2 km de ancho) en la zona sur del cuerpo. Esto choca con que haya otras zonas lisas, sin cráteres ni deformaciones al norte. Esto se puede explicar por la edad del satélite, de solo unos 100 millones de años, o porque existan algunas fuerzas que mantengan el terreno así.

Que haya alteraciones en la geología implica meteorización de la roca situada bajo la capa de hielo que recubre la superficie y que podría ser una de las fuentes de las partículas que va regenerando el anillo E. Pero para regenerar constantemente el anillo, ¿sería suficiente la cantidad de material de esa meteorización? Y otro asunto igualmente importante: ¿a qué ritmo actúa dicha meteorización? ¿Tan rápido como para poderse considerar una aportación constante al anillo?

Este razonamiento lleva inexorablemente a la conclusión de que tiene que haber criovulcanismo. Luego el núcleo del satélite está considerablemente más caliente que la superficie. Pero ¿cómo es posible esto si estamos tratando del cuerpo con mayor albedo del sistema solar y muy alejado del sol? Pues bien, eso se explica porque Encélado y Dione, otro de los satélites de Saturno, están en resonancia orbital y este fenómeno estabiliza la excentricidad orbital de Encélado aportando una fuente de calor a la actividad geológica que ya posee.

La sonda Cassini tras finalizar su misión, de 11 años de duración, ha obtenido resultados asombrosos. En 2005 se aproximó hasta unos 175 km de la superficie del satélite para fotografiar la misma, en ese periplo sobrevoló los cañones antes mencionados para tomar imágenes pero no fue lo único que se llevaron pues también analizaron la ligera atmosfera de Encélado. Cuando posteriormente procesaron las imágenes descubrieron unos géiseres saliendo justamente de los cañones, los cuales expulsaban agua y hielo de manera constante (no a lo largo de todas las fallas sino en zona puntuales) a kilómetros de altura. Los resultados de los análisis muestran que más del 99% del flujo de esos géiseres son partículas de hielo ricas en sal.

Los procesos volcánicos están haciendo que los cañones se estén abriendo para posteriormente cerrarse con el agua liquida que proviene de zonas más profundas, fomentando ese ciclo geológico sobre el que me cuestionaba antes.

Se ha sugerido que debajo de la capa de hielo de Encélado pudiera haber un océano líquido pero realmente no hay pruebas que concluyan en eso. Es más probable que el agua liquida circule por los canales que se aprecian en las imágenes, ya que sino debería haber más puntos de expulsión que únicamente los situados  sobre los cañones.

¿Qué más misterios esconderá Encélado? ¿Se llegarán a conocer alguna vez? ¿Se desarrollará vida allí o podremos habitarlo? Lástima que solo tengamos una efímera vida mortal para descubrir y conocer…

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1 enero 2012 - Posted by | Ciencia, Geografía

3 comentarios »

  1. Información Bitacoras.com…

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    Trackback por Bitacoras.com | 1 enero 2012 | Responder

  2. […] "CRITEO-300×250", 300, 250); 1 meneos Los géiseres del satélite de Saturno errantesengris.wordpress.com/2012/01/01/los-geiseres-de-e…  por Niño-topo hace […]

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