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Ancho de vías férreas y lanzaderas espaciales

Circula hace años por Internet una historia bastante curiosa. Dice así:

Especificaciones y burocracias viven para siempre

El ancho de vía en los ferrocarriles de Estados Unidos es de 4 pies y 8,5 pulgadas (1,435 m). Es un número bastante extraño.

¿Por qué se usa precisamente esa anchura? Pues porque así es como se hace en Gran Bretaña, y las primeras vías americanas fueron construidas por ingleses.

¿Por qué los ingleses usaban ese ancho? Porque los primeros ferrocarriles fueron construidos por las mismas personas que habían construido los antiguos tranvías y esta es la anchura que usaban.

¿Y por qué ellos usaban tal cifra? porque utilizaban las mismas plantillas y herramientas que se usaban para construir carruajes, que usaban ese espacio entre ruedas. Bien.

¿Y por qué los carruajes usaban esa extraña cifra de espacio entre ruedas? porque si hubiesen usado otra cualquiera se hubiesen roto en algún viejo camino inglés, ya que esa es la distancia entre las roderas (huella dejada por las ruedas de un carro).

Así pues, ¿quién construyó esos viejos caminos con roderas? Las primeras carreteras de larga distancia en Europa (e Inglaterra) fueron construidas por el Imperio Romano para sus legiones y han sido usadas desde entonces.

¿Y las roderas en dichos caminos? Los carros de guerra de las legiones romanas formaron las roderas iniciales, que cualesquiera otros tenían que imitar por miedo a destruir las ruedas de sus carruajes. Ya que los carros fueron hechos para (o por) el Imperio Romano, eran todos iguales en cuanto a espacio entre ruedas.

El ancho de vía standard en USA de 4 pies y 8,5 pulgadas y deriva de las especificaciones originales para un carro de guerra romano.

Especificaciones y burocracias viven para siempre. Así pues, la próxima vez que te den unas especificaciones y te preguntes que culo de asno las pensó, puede que estés exactamente en lo cierto, ya que los carros de guerra romanos se hicieron con el ancho justo para acomodar los culos de dos caballos. Con lo que tenemos la respuesta a la pregunta original. Y ahora otra vuelta de tuerca…

Hay una interesante relación con la historia acerca de anchos de vía y culos de caballo. Cuando vemos el transbordador espacial en su rampa de lanzamiento, notaremos dos grandes cohetes unidos a los lados del principal tanque de combustible. Son los llamados SRB (Solid Rocket Boosters) y son construidos por Thiokol en su fábrica de Utah. Los ingenieros que los diseñaron habrían preferido hacerlos algo más anchos, pero los SRBM tiene que viajar por tren desde la fábrica hasta el lugar de lanzamiento. La línea férrea pasa por túneles en las montañas y los SRBs tienen que poder pasar a través de esos túneles, los cuales son ligeramente más anchos que el propio ancho de la vía, la cual es aproximadamente del ancho de dos culos de caballo. Así pues, aunque resulte difícil de creer, el diseño de los cohetes impulsores del más avanzado sistema de transporte del mundo fue determinado hace dos mil años por el ancho del culo de un caballo romano.

Esta historia, aunque sugerente, no parece ser cierta. Sin embargo, ilustra cómo en ocasiones, es el azar el que orienta la evolución de las cosas. Os recomiendo encarecidamente la lectura del artículo Caminos y accidentes congelados: de cómo el azar determina nuestras vidas, del físico Bartolo Luque

Vía|LaCafetera

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2 noviembre 2011 Posted by | Curiosidades, Ingeniería, Internet | , , | 1 comentario